El programa FONDAP de la comisión Nacional de Investigación Científica y Tecnológica fomenta en Chile el desarrollo de Centros de Investigación científica de excelencia y alto impacto enmarcados en áreas prioritarias “que respondan a un problema de gran relevancia para el país” y a la formación o consolidación de equipos de investigación”. Este programa congregó en 2011 a proyectos en seis áreas prioritarias, entre ellas, energía solar.

La convocatoria invitaba, en esta área, a “construir una base sólida de conocimiento en torno a la energía solar que potencie las condiciones excepcionales de la zona norte de nuestro país en este tema, a través de la investigación en los desafíos científicos, técnicos y económicos, y las oportunidades que ofrece la tecnología solar para la matriz energética nacional. Se privilegiarán acciones que permitan el establecimiento de la zona norte como un nodo científico en la investigación mundial sobre energía solar”.

Sobre la base de esa convocatoria, la Universidad de Chile (UCH) se unió a la Universidad de Tarapacá (UTA), la Universidad de Antofagasta (UA), la Universidad Técnica Federico Santa María (UTFSM), la Universidad Adolfo Ibáñez (UAI), la Universidad de Concepción (UDEC) y la Fundación Chile (FCh) para proponer la creación del Chilean Solar Energy Research Center (SERC Chile), cuyo objetivo es erigirse en un líder mundial en investigación científica sobre Energía Solar, con especial énfasis en desarrollar el potencial del desierto de Atacama en Chile.

El concurso fue resuelto por Conicyt con la asistencia de un jurado internacional y desde diciembre de 2012 comenzó a existir SERC Chile.

El proyecto se sustenta en que el Norte Grande chileno posee un gran potencial para la producción de electricidad, calor y luz en base a energía solar y para la aplicación de soluciones tanto fotovoltaicas como térmicas, dados por ejemplo, sus altos niveles de irradiación y los índices excepcionales de claridad. Estas condiciones lo convierten, además, en una zona excepcional para el estudio, desarrollo y ensayo de nuevas tecnologías solares. El diagnóstico de la propuesta es que, simultáneamente, existe un número de importante de factores o barreras que restringen el máximo desarrollo de este gran potencial.